BLIND WILLIE JOHNSON – EL FUEGO Y LA PALABRA

En 1977 el programa espacial Voyager lanzó dos sondas al espacio exterior conocidas como Voyager 1 y 2 cuya misión era explorar nuestro sistema solar e intentar llegar más allá, captando información de nuestro universo a medida que intentaba llegar al límite de la heliosfera. Ambas sondas llevan consigo un disco de oro que incluye sonidos e imágenes que representan y explican la vida en la Tierra, algo así como una carta de presentación para posibles formas de vida extraterrestres. Entre los sonidos hay música, y entre la escogida se incluye un tema de Blind Willie Johnson, “Dark was the night, cold was the ground”.

Blind Willie Johnson “Dark was the night, cold was the ground” 1927 Columbia 14303-D
BLINDWILLIEJOHNSON

La única foto existente de Johnson, encontrada en New Orleans en los años 60, muestra lo que parece un bottleneck en uno de sus dedos.

Cuentan que fue el mismísimo Carl Sagan quien escogió el tema, que, según él, representaba “la esencia de la soledad a la que la humanidad a menudo se enfrenta”. Y la verdad es que Sagan no iba desencaminado. El tema en cuestión fue grabado en 1927 para el sello Columbia y ha pasado a la historia como uno de los Blues más influyentes de la historia. Seguramente basado en un himno del S.XVIII reconvertido en instrumental, es la grabación más hermosa de toda la frugal carrera de Johnson, con un elegante uso del bottleneck y un enigmático murmullo que reemplaza la letra.

Johnson es un personaje curioso en la historia del Blues, porque dudo que se considerara a sí mismo un representante de este estilo, sino más bien se viera como un músico de Gospel. Y ese es uno de sus encantos. Si bien todos sus temas eran himnos religiosos, musicalmente bebía a menudo de la turbias aguas del Blues, tanto en cuestiones rítmicas como harmónicas.  Si bien su uso del slide lo emparenta con la rica tradición popularizada por Sylvester Weaver y otros bluesmen, la temática y su poderosa voz lo acercan a los grandes reverendos evangelistas del sur, muy famosos en la época.

Se sabe que Johnson, nacido supuestamente en Temple, Texas en 1897, quiso ser predicador desde pequeño, cuando a los cinco años así se lo comentó a su padre. En poco tiempo el chico ya se había fabricado su propia guitarra cigar box y ya cantaba en las calle en el nombre del Señor a cambio de propinas. Fue por esas épocas cuando Johnson perdió la vista. Angeline Johnson, quien a menudo cantaba con él, comentó décadas más tarde en una entrevista que fue la propia madastra de Johnson quien le cegó con lejía, seguramente por venganza tras ser apalizada por el padre de Johnson tras haberle engañado con otro hombre. Nunca sabremos la verdad, lo que sí está claro es que en esa época no había muchas oportunidades para invidentes afro-americanos, y como muchos encontró en la música una salida para ganarse la vida.

¿Quién le influenció durante esa época? ¿De quién aprendió el Bottleneck? Si bien tenemos algunos datos de su vida estas y otras cuestiones primordiales siguen siendo un enigma. Aunque su carrera musical siga estando inmersa en una gran neblina se sabe que a menudo tocaba en la calle y en iglesias, por lo que es problble que moldeara su estilo a la guitarra de otros músicos ambulantes mientras que su estilo vocal se formara en las reuniones eclesiásticas. Porque si hay algo que destacar aparte de su técnica a las seis cuerdas es  su increíble y versátil voz. En sus grabaciones encontramos (algo muy curioso)  dos tipos de voces: La que se conoce como su voz de falsetto y otra, más forzada y más frecuente, con un registro mucho más grave y a menudo conocida como su voz de gruñido. Es esta segunda voz, que curiosamente no era su voz natural, la que más usó en sus grabaciones,  la que usa para enfatizar sus letras al más puro estilo de los grandes predicadores de la época, creando una sensación de advertencia al oyente, quien queda captivado ante lo que suena como un Dios Todopoderoso hablando a través de su discípulo. Su ejemplo más claro lo encontramos justamente en la otra cara de “Dark was The Night, Cold Was The Ground”, con otra de sus obras maestras: “It’s Nobody’s Fault But Mine”.

Blind Willie Johnson “It’s Nobody’s Fault But Mine” 1927 Columbia 14303-D

No sólo tenemos por un lado una increíble trabajo de guitarra, con el bottleneck de nuevo en primer plano y la potente línea de bajo creada seguramente con su pulgar, sino que por encima de todo tenemos esa voz, esa potente voz que advierte del camino de la perdición para aquellos que no lean las sagradas escrituras: “Tengo una Biblia en casa/Si no la leo mi alma estará perdida/No es culpa de nadie excepto mía”

Johnson hizo todas sus grabaciones en cinco sesiones diferentes para Columbia, la última de ellas en 1930. Como les sucedió a muchos músicos la depresión económica que vivió Estados Unidos a partir del famoso Crack del 29 cortó en seco su carrera discográfica. Los tiempos eran duros y las compañías empezaron a grabar menos y a seleccionar más a sus artistas para garantizar un éxito seguro de la spocas ventas que se realizaban. Johnson volvió a su vida de predicador errante. Se sabe que estuvo casado dos veces (su segunda esposa Willie B. Harris le acompaña en algunas grabaciones), y que tuvo una hija de su segundo matrimonio, pero por desgracia su propia hija, entrevistada ya de mayor, no recordaba gran cosa de su padre, quien marchó de casa cuando era una niña. Sí que se sabe que Johnson fue pobre toda su vida, que un incendio en su propia casa en Beaumont (Texas) le obligó a vivir entre las ruinas que quedaron de ella, y que murió ese mismo año tras contraer la malaria en el más puro anonimato. Desaparecía así uno de los músicos más personales que surgiera de la década de los años 20. El mundo aún tardaría unas décadas en redescubrir su trabajo.

Blind Willie Johnson “Let it shine on me” 1929 Columbia 14490-D

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Acerca de sergeDR

Coleccionista de 78 RPM - 78 rpm collector
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